Intoxicación por metanol

07 Mayo, 2020
Este artículo ha sido escrito y verificado por el médico Leonardo Biolatto
Aunque suelen haber pocos casos de intoxicación por metanol, son muy graves. Pueden llevar a la persona intoxicada a la muerte si no se trata a tiempo.

El metanol es un tipo de alcohol incoloro y volátil a temperatura ambiente. Es también conocido como alcohol de madera o alcohol de quemar. Su uso es habitual en la industria, laboratorios y en el propio hogar, ya que se encuentra en numerosos productos de limpieza, anticongelantes, pinturas y barnices.

La intoxicación se puede dar de manera accidental por la manipulación de estos productos vía inhalada. Sin embargo, en España, el modo más común de intoxicación es de forma voluntaria para los suicidios.

Además, existe un uso fraudulento de esta sustancia como sustituto del etanol en bebidas alcohólicas fabricadas clandestinamente. Provocan que varias personas a la vez se intoxiquen, dando lugar a un brote en urgencias.

Los cuadros de intoxicación por metanol son muy poco frecuentes. No obstante, conllevan una alta mortalidad, entre el 26 y el 50 %. Por otro lado, en los casos en que no produce la muerte, deja una gran cantidad de secuelas neurológicas y visuales, incluyendo la ceguera.

Por todo ello, a continuación te contaremos todo lo tienes que saber sobre la intoxicación por metanol, sus síntomas y qué hacer en caso de que tú o algún amigo o familiar se intoxique con esta sustancia.

¿Qué es el metanol y dónde se encuentra?

Como hemos dicho, el metanol es un tipo de alcohol incoloro, volátil, inflamable y no bebible. Es tóxico para nuestro cuerpo, a diferencia del etanol, que está en las bebidas alcohólicas. Se obtiene de la destilación de la madera, aunque se puede sintetizar a partir de monóxido de carbono o metano.

Se utiliza para elaborar, entre otros:

  • Anticongelantes: en el líquido del limpiaparabrisas de los coches y en las tuberías de gas natural.
  • Disolventes: se utilizan en la industria para producir tintas, resinas, adhesivos y colorantes. También, como disolvente para fabricar medicamentos para el colesterol, antibióticos, vitaminas y hormonas.
  • Combustible para la producción de energía.
  • Alimentos: el metanol se genera naturalmente en muchos alimentos como frutas y verduras. El metanol ayuda a regular la actividad genética humana y facilita el metabolismo de los alimentos. Perolas dosis de estos alimentos son muy pequeñas y no son nada tóxicas.
  • El metanol sirve para desnaturalizar el etanol. Se utiliza para impedir que las personas beban productos con etanol, como enjuague bucal y mezclas de combustibles.
  • Durante la producción de bebidas alcohólicas o destilación se puede producir metanol. En bebidas alcohólicas autorizadas, el metanol está por debajo de las dosis tóxicas, pero no ocurre así en las que se hacen de manera clandestina.
  • Aspartamo: es un edulcorante artificial que, cuando se digiere en el organismo se convierte en fenilalanina, ácido aspártico y metanol. Sin embargo, las cantidades que se producen por la digestión del aspartamo son inferiores a la exposición probablemente producida por las frutas y verduras.

La dosis a la cual el metanol comienza a ser tóxico es de 100 mg/Kg, que equivaldría a unos 30 mililitros de metanol puro. El nivel tóxico en sangre es a partir de los 0.2 g/L. Aunque hemos visto que algunos alimentos tienen metanol, estos están lejos de llegar a la dosis tóxica.

alcohol

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¿Por qué el metanol no es bebible?

Cuando se ingiere metanol, se absorbe en el intestino y llega a la sangre. Por sí mismo, el metanol no es tóxico, aunque puede deprimir el sistema nervioso, haciendo que nos encontremos mareados o somnolientos. Sin embargo, cuando el metanol pasa por el hígado se descompone en ácido fórmico, que es una sustancia muy tóxica.

¿Qué hace el ácido fórmico en nuestro cuerpo?

Nuestra sangre tiene un nivel de acidez o pH que se tiene que mantener estable para que las células de nuestro cuerpo puedan funcionar bien. El rango de esta acidez tiene que estar en torno a 7,35-7,45. Si es menor de 7,35 significa que el pH es bajo, es decir, que la sangre está más ácida de lo normal.

Entonces, si tenemos ácido fórmico en la sangre, el pH disminuye haciendo que las células dejen de funcionar adecuadamente y mueran. Este proceso se llama acidosis metabólica y, si no se trata, puede ser mortal.

¿Qué síntomas se presenta?

El inicio de la sintomatología varía entre los 40 minutos y las 72 horas, aunque lo habitual suele ser que aparezcan los síntomas en las primeras 12 o 24 horas. Sin embargo, antes de este tiempo, la persona puede padecer una especie de borrachera a causa del propio metanol.

Algunos alimentos que pueden causar intoxicación

Los síntomas y signos de la intoxicación, por lo general, afectan a:

  • Sistema Nervioso Central: en la intoxicación leve o moderada se produce cefalea, mareo, letargia, incoordinación para moverse o simplemente un estado de embriaguez similar al de la intoxicación etílica. Sin embargo, en casos graves pueden aparecer convulsiones, coma y edema cerebral.
  • Ojos: hay alteraciones de la visión que se presentan como visión borrosa, fotofobia y dilatación de las pupilas. Así mismo, puede desarrollarse pérdida de visión y ceguera irreversible por atrofia del nervio óptico a causa de la toxicidad directa que tiene el ácido fórmico sobre los ojos.
  • Sistema gastrointestinal: debido a su acción irritante, se producen náuseas, vómitos y dolor de barriga. Aunque, si no se trata la intoxicación puede afectar al páncreas produciendo que se inflame y al hígado.
  • Otras manifestaciones: para poder compensar la acidez de la sangre, el cuerpo intenta eliminar ácido mediante la expulsión de CO2, que da productos ácidos. Es decir, se comienza a respirar muy rápido y aparece dificultad para respirar.

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¿Qué se debe hacer ante una intoxicación por metanol?

Si cree que puede haber ingerido o inhalado metanol tiene que ir a urgencias inmediatamente. Lo mismo si algún familiar o amigo ha tomado metanol para hacerse daño. En el hospital, si no han pasado más de dos o tres horas desde la ingesta, se puede realizar un lavado de estómago para evitar que el metanol se absorba.

No obstante, puede ser que no nos demos cuenta que nos hemos intoxicado, dado que el metanol no produce síntomas hasta pasado 1 o 2 días. Aunque en estas situaciones también se tendría que ir a urgencias inmediatamente, ya no se utilizará el lavado de estómago, sino otros tratamientos:

  • Medidas generales: estabilizar a la persona afectada dándole bicarbonato para que pueda aumentar el pH y disminuir la acidez, hidratarla y darle soporte respiratorio, ácido folínico (para evitar secuelas oculares) y vitaminas.
  • Evitar la conversión en el hígado de ácido fórmico a metanol: el etanol utiliza la misma enzima que el metanol para metabolizarse en el hígado y tiene una afinidad mucho mayor. Por tanto, para evitar que el metanol utilice está enzima y produzca ácido fórmico, se inyecta etanol. También se puede utilizar un medicamento llamado Fomepizol que inhibe esta enzima, pero es muy difícil de conseguir y muy caro.
  • Hemodiálisislimpia la sangre del paciente de metanol y ácido fórmico.

Todos estos tratamientos se tienen que hacer de manera rápida para evitar las secuelas, sobre todo la ceguera, y la muerte de la persona intoxicada.

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