¿Qué es el melón amargo y para qué se usa?

Daniela Echeverri Castro·
21 Noviembre, 2020
Este artículo ha sido verificado y aprobado por el médico Leonardo Biolatto al
19 Noviembre, 2020
El melón amargo se emplea como vegetal comestible en los países asiáticos. Sin embargo, se ha popularizado como un producto medicinal. ¿Por qué razón? ¿Qué dicen las evidencias? ¡Te lo contamos!

El melón amargo, también conocido como «calabaza amarga» o Momordica charantia, es un alimento que se utiliza como vegetal en varios países asiáticos. Se caracteriza por tener un sabor fuerte y una apariencia alargada de color verde pálido con un exterior verrugoso.

Pertenece a la familia de las cucurbitáceas, misma de las calabazas, el melón, la sandía y el pepino. Y aunque se emplea en la preparación de recetas con verduras, ha ganado popularidad por sus aplicaciones medicinales. ¿Para qué sirve? ¿Cuáles son sus beneficios? ¡Descúbrelo!

¿Qué es el melón amargo?

El melón amargo es una planta popular en los sistemas de medicina tradicional. Tanto en países asiáticos como en África y el Amazonas se cultiva con fines culinarios y de salud. En particular, como lo expone un artículo publicado en Chinese Journal of Natural Medicines, se cocinan rellenos, con otras verduras, en sopas o frijoles.

Además, por su valor nutricional se considera un coadyuvante a la hora de prevenir y tratar enfermedades. De acuerdo con la fuente citada, la planta contiene componentes químicos bioactivos como los siguientes:

  • Cucurbitano.
  • Glucósidos triterpénicos.
  • Ácidos fenólicos.
  • Flavonoides.
  • Aceites esenciales.
  • Saponinas.
  • Ácidos grasos.
  • Proteínas.

A su vez, se ha observado que ejerce actividad antiinflamatoria, antioxidante, antidiabética e inmunomoduladora. Si bien son necesarias más investigaciones al respecto, los hallazgos respecto a sus efectos en la salud son prometedores. Veamos en detalle sus beneficios.

Pila de melones amargos.
La actividad antiinflamatoria y antioxidante del melón amarga se ha evaluado por medio de estudios científicos.

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Usos y beneficios del melón amargo

Todas las partes del melón amargo, incluido su fruto, se consumen. En la cocina de la India y de otros países de Asia se prepara como verdura, ya sea solo, relleno o en otra variedad de platos. Aporta un sabor ligeramente amargo. Además, es muy versátil, ya que se puede freír, cocinar al vapor u hornear.

A su vez, tanto sus extractos como su té y otras presentaciones se han empleado en la medicina tradicional con el objetivo de promover el bienestar y favorecer el tratamiento de algunas enfermedades crónicas. ¿Hay evidencias? ¿Qué se sabe al respecto?

Contribuye a regular los niveles de glucosa en la sangre

El melón amargo no es un tratamiento de primera elección a la hora de combatir la diabetes. Pese a esto, se han hecho hallazgos importantes sobre los efectos de su consumo a la hora de controlar los niveles altos de glucosa.

De acuerdo con una publicación en Current Diabetes Reviews, parece ser que este ingrediente mejora la forma en que el cuerpo utiliza la glucosa en los tejidos. Además, promueve la secreción de insulina, hormona que regula los niveles de glucemia.

Favorece el control de los niveles de colesterol

Una investigación en animales que se divulgó a través de Nigerian Quarterly Journal of Hospital Medicine determinó que el extracto de melón amargo puede reducir de manera significativa los niveles altos de colesterol en la sangre en comparación con un placebo.

A su vez, un estudio publicado en Pakistan Journal of Pharmaceutical Sciences concluyó que la administración de este suplemento puede disminuir tanto los niveles de colesterol total como de colesterol malo (LDL) y triglicéridos. Se requieren más investigaciones para comprobar los mismos efectos en humanos. De todos modos, el fruto parece prometedor a la hora de cuidar el corazón.

Apoya la pérdida de peso

A la hora de bajar de peso es fundamental tener en cuenta que no hay una fórmula milagrosa para lograrlo. Ni el melón amargo ni otros suplementos pueden hacer perder kilos de la noche a la mañana. Es fundamental diseñar un plan acorde a las necesidades individuales, de la mano de médicos y nutricionistas.

En cualquier caso, el melón amargo parece ser un coadyuvante en este proceso. Su bajo aporte calórico, sumado a su aporte de fibra y antioxidantes lo convierten en una buena opción para apoyar la dieta. Un estudio publicado en Nutrition Journal determinó que los extractos de este alimento ayudan a mejorar el síndrome metabólico.

Tiene actividad anticancerígena

La composición nutricional del melón amargo se ha relacionado de manera positiva con la reducción del riesgo de algunos tipos de cáncer. Un estudio de probeta publicado en Evidence-Based Complementary and Alternative determinó que los extractos de este alimento podrían destruir células cancerígenas en el estómago, el colon, la garganta y los pulmones.

De todos modos, aún se desconoce si estos efectos también se producen en pacientes con cáncer. Hay que considerar que en estos estudios se emplearon cantidades concretas del melón amargo en las células individuales de laboratorio y, por tanto, no hay certeza de los mismos efectos en humanos, en condiciones en vivo. Aún no se considera un tratamiento para esta enfermedad.

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Otros posibles beneficios del melón amargo

Además de lo comentado, al melón amargo se le atribuyen otros beneficios para la salud. No obstante, tal y como lo detalla un artículo publicado en MedlinePlus de la Biblioteca Nacional de Medicina de los Estados Unidos, las evidencias son insuficientes. Sus posibles usos son los siguientes:

Melón amargo en una canasta.
El efecto anticancerígeno no puede establecerse en condiciones reales todavía. No debe considerarse un abordaje de primera línea para las patologías oncológicas.

Seguridad y efectos secundarios

Para la mayoría de las personas el melón amargo y sus derivados no son peligrosos si se emplean a corto plazo. Por ahora se desconoce qué tan segura es su utilización a largo plazo. Debido a esto, se recomienda un consumo moderado. En cantidades excesivas puede causar los siguientes efectos secundarios:

  • Diarrea.
  • Vómitos.
  • Dolor de estómago.

Ahora bien, dada la falta de estudios en humanos, no se recomienda su consumo durante el embarazo y la lactancia. Tampoco debe ser ingerido por personas que estén tomando un tratamiento contra la diabetes. Incluso, lo mejor es consultar al médico en caso de tener otras enfermedades subyacentes, ya que este alimento puede llegar interferir en los efectos de la terapéutica.

Usar melón amargo con precaución

Mucho se habla de los beneficios del melón amargo. Incluso, se han distribuido una amplia variedad de suplementos derivados de esta planta. Sin embargo, es primordial tener en cuenta que las evidencias sobre sus efectos en humanos son aún limitadas; por eso, debe emplearse con precaución.

La planta, al igual que sus extractos, no deben ser un tratamiento de primera línea al momento de abordar las enfermedades. De hecho, antes de ingerirla como suplemento es necesario consultar al médico.

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