¿Que dice la ciencia sobre los opioides?

Aunque asociemos los opioides solo a las drogas como la heroína, lo cierto es que nuestro cuerpo posee naturalmente estas sustancias. Te explicamos en este artículo a qué llamamos opioides y qué funciones cumplen.
¿Que dice la ciencia sobre los opioides?
Leonardo Biolatto

Escrito y verificado por el médico Leonardo Biolatto el 30 diciembre, 2019.

Última actualización: 30 diciembre, 2019

No es lo mismo un opioide que un opiáceo. Si bien en el pensamiento popular se entiende que los opioides son solo las drogas externas que causan adicción, eso no es del todo correcto.

Los opiáceos se utilizan desde hace miles de años como analgésicos. Al menos desde hace seis mil años, la humanidad conoce sus propiedades para calmar el dolor. Más adelante, en el año 1086 se pudo aislar químicamente la sustancia que conocemos como morfina.

La ciencia ha descubierto de manera progresiva que el ser humano dispone de sistemas internos para interactuar con los opioides. Y esos receptores dispersos en el cuerpo están allí por razones fisiológicas. Es así que debemos distinguir entre dos conceptos:

  • Opioide: este término se utiliza para todas las sustancias, sean del origen que sean, que se pueden unir a un receptor opioide del organismo.
  • Opiáceo: son sustancias derivadas del opio que tienen acción opioide. Como tales, no se encuentran de modo natural dentro del ser humano. Podemos poner como ejemplo la morfina.

Todos los opiáceos son opioides, pero no al revés. Algunas sustancias opioides que circulan en la sangre, como las endorfinas, son naturales, y no se derivan del opio, o sea que no son opiáceos.

También tenemos una subdivisión entre los opiáceos, distinguiendo su origen natural o sintético. Hay opiáceos que directamente provienen de la planta de opio, y otros fabricados de manera artificial. Tanto la industria farmacéutica como el mundo de las drogas de diseño desarrollan estos productos sintéticos.

Los opioides endógenos

Hay un grupo de opioides que no provienen del exterior del organismo, sino que son intrínsecos. Es decir, se trata de sustancias que el cuerpo humano fabrica y que intervienen en diferentes procesos naturales en los órganos.

Estos opioides endógenos, como se les llama, fueron descubiertos por los científicos John Hughes y Hans Kosterlitz en el año 1975. Se llegaron a identificar tres grupos:

  • Endorfinas
  • Encefalinas
  • Dinorfinas

Los opioides endógenos cumplen funciones variadas, desde la analgesia para los dolores hasta la mediación de las respuestas al estrés. También se les ha vinculado con la función cardíaca y con el sistema inmune de respuesta ante infecciones.

El cuerpo es capaz de almacenar opioides endógenos para utilizarlos cuando los necesita. Pero, por otro lado, están los cannabinoides endógenos, que son sustancias que se fabrican en el momento en que se necesitan y que no se almacenan.

Los opioides endógenos

¿Cómo calma el dolor los opioides?

Una de las grandes características de los opioides es la de ser analgésicos. Calman el dolor de una forma muy eficiente y varios de ellos no tienen un tope en su acción, por lo cual se emplean en patologías dolorosas crónicas.

Los opioides endógenos también son analgésicos. Es por ello que, cuando secretamos más endorfinas por atravesar un estado de felicidad, nuestros dolores se calman. O lo mismo sucede con personas con artrosis que sufren menos dolor cuando aumentan las endorfinas por practicar un deporte que les gusta.

De acuerdo a su acción analgésica y a qué receptores del sistema nervioso central se unen, los opiáceos medicamentosos se clasifican en:

  • Agonistas puros: son los que actúan sobre unos receptores identificados con la letra griega μ. Son fuertemente analgésicos y causan euforia. En este grupo está la morfina.
  • Agonistas-antagonistas: medicamentos como la nalbufina componen este grupo.
  • Agonistas parciales: la buprenorfina es el ejemplo por excelencia.
  • Antagonistas puros: estos medicamentos son capaces de revertir el efecto de los otros opiáceos. Se utilizan en caso de tener que tratar intoxicaciones por morfínicos. Podemos mencionar la naltrexona y la naloxona.
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Efectos adversos

Como pasa con cualquier sustancia, sea natural o artificial, el exceso es causal de intoxicaciones y efectos adversos. Los opioides no están exentos de ello.

Normalmente, los efectos adversos aparecen con los opiáceos que se usan como medicamentos o como drogas de recreación. Los opioides endógenos no llegan al punto de generar estas reacciones no deseadas porque el mismo cuerpo los regula.

Entre los efectos adversos de los opiáceos podemos mencionar:

  • Trastornos digestivos: sobre todo constipación, ya que los opioides tienden a reducir los movimientos peristálticos del tubo digestivo. También puede haber náuseas y vómitos.
  • Mareos y somnolencia
  • Cefalea
  • Sudoración
  • Depresión respiratoria: un efecto muy temido de los opiáceos es la posibilidad de que depriman la respiración causando la muerte por ello. Por eso la dosis de administración debe estar supervisada.
  • Adicción: los opiáceos generan adicción, tanto los que se usan como analgésicos como las drogas recreativas. El individuo adicto experimenta la necesidad imperiosa de consumirlos y requiere cada vez más dosis para alcanzar el mismo efecto. Es un gran problema social que requiere abordajes desde distintas perspectivas, no solamente desde el aspecto médico.

En definitiva

Los opioides son conocidos por su potente acción analgésica. De hecho, gracias a su capacidad para tratar el dolor, se emplean ante diversas dolencias. Sin embargo, su uso debe hacerse con precaución, pues suelen producir adicción cuando se usan como medicamentos. Incluso, hay quienes los usan como drogas de recreación.

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