Tos con flema verde: ¿qué significa?

El color de la flema que acompaña a la tos puede, en parte, formar parte del diagnóstico de diversas enfermedades del tracto respiratorio. Descubre aquí qué significa una tos con flema verde.
Tos con flema verde: ¿qué significa?
Samuel Antonio Sánchez Amador

Escrito y verificado por el biólogo Samuel Antonio Sánchez Amador.

Última actualización: 14 enero, 2023

¿Qué pasa cuando hay tos con flema verde? ¿Siempre se trata de una infección que deba tratarse con antibióticos? Como se sabe, la flema es un fluido corporal segregado por la mucosa del aparato respiratorio en mamíferos y, según fuentes bibliográficas, su función es mantener la humedad de las vías respiratorias.

Además, la flema atrapa agentes extraños y facilita su expulsión al exterior del cuerpo. Debido a que en ella también se encuentran lisozimas (sustancias antibacterianas) y anticuerpos, podemos afirmar que presenta propiedades antimicrobianas.

Y, por extraño que pueda resultar, el color de este fluido delata, en muchos casos, la naturaleza de la patología del paciente. En esta oportunidad te vamos a relatar qué significa, en especial, la tos con flema verde y cómo controlarla.

Sobre la flema y sus colores

Por desagradable que parezca, hay que entender de dónde proviene la coloración de las flemas y por qué se produce este cambio cromático. Es esencial para detectar diversas enfermedades. Organizaciones médicas recogen el significado de esta variación:

  • Verde o amarillo: indicativo de bronquitis, fibrosis quística, neumonía y sinusitis.
  • Marrón: bronquitis, fibrosis quística, absceso pulmonar (cavidad llena de pus en el pulmón), neumonía y neumoconiosis (infiltración pulmonar de sustancias minerales).
  • Blanco: indica bronquitis, enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), insuficiencia cardíaca congestiva y enfermedad del reflujo gastroesofágico (ERGE).
  • Negro: infección micótica (hongos en el tracto respiratorio), absceso pulmonar, neumoconiosis y consumo de tabaco.
  • Rojo: patologías que conlleven sangrado interno del tracto respiratorio, como los ya descritos abscesos, la tuberculosis o el cáncer de pulmón.

La coloración de la flema es representativa de lo que el sistema inmunitario está tratando de expulsar del cuerpo. Una tos acompañada de flema marrón puede significar que el paciente ha estado inhalando tierra o compuestos minerales durante un periodo prolongado, o que existe sangre seca en alguna porción de su tracto respiratorio.

Por otra parte, una coloración roja vaticina una patología preocupante en algunos casos, pues puede representar un sangrado en alguna parte del cuerpo en contacto con la cavidad nasal y la boca. Ahora bien, ¿qué significa la tos con flema verde? A continuación, te damos la respuesta.

Hombre con dolor de garganta
La tos puede acompañarse de dolores en el pecho y la garganta, que también serán indicativos para el diagnóstico.


Tos con flema verde: ¿qué significa?

La presencia de flema verde en la tos indica que el cuerpo está luchando contra una infección. Por paradójico que pueda resultar, esta coloración verdosa se debe al elevado número de glóbulos blancos muertos y otras sustancias derivadas de la batalla contra el patógeno. Las infecciones más comunes que dan lugar a estos esputos son las siguientes.

Bronquitis aguda

Según la bibliografía, la bronquitis aguda es la causa más común de diagnóstico en personas con tos, que acuden a clínicas ambulatorias. En este caso, estamos ante una infección de origen vírico, pues los rinovirus (causantes del resfriado común) son los responsables en el 90 % de los casos.

Aunque no sea tan frecuente, también tenemos que apuntar que algunas bronquitis son producidas por bacterias. Según la fuente antes citada, el 32 % de los pacientes que presentan tos durante más de dos semanas están infectados con la bacteria Bordetella pertussisEsta infección es más común en los niños y causa la tos ferina.

Algunos síntomas agregados son los siguientes:

  • Molestia en el pecho.
  • Fatiga.
  • Fiebre.
  • Dificultad respiratoria y sibilancias.

Fibrosis quística

La fibrosis quística es una patología mucho más agresiva y grave que la expuesta con anterioridad, pues está asociada a un cierto riesgo de mortalidad (hasta 1,33 por cada millón de habitantes, según estudios).

Por su parte, la Fundación para la Fibrosis Quística (CFF) informa que esta enfermedad es hereditaria y se caracteriza por un mal funcionamiento de las glándulas exocrinas. Se sabe que ocurre por una mutación que afecta al gen de la proteína reguladora de la conductancia transmembrana de la fibrosis quística (CFTR).

En una situación normal, estas glándulas producen moco, saliva y otros líquidos que ayudan al funcionamiento del cuerpo. En pacientes con fibrosis quística, este moco es demasiado denso, lo que tapona los pulmones y órganos digestivos. La tos con flema verde persistente significa que el cuerpo trata de deshacerse de esta mucosidad, tan espesa y disfuncional.

Otros datos primordiales de esta enfermedad dan cuenta de que:

  • No se trata de una patología contagiosa.
  • A día de hoy, no tiene cura.
  • Ocurre en uno de cada 3 200 recién nacidos.
  • Suele detectarse en las primeras etapas de la infancia.
  • El pronóstico ha mejorado con los años. Algunos pacientes han llegado hasta los 50 años de edad, mientras que la edad más común de fallecimiento es alrededor de los 30.

Neumonía

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), la neumonía es la causante del 15 % de todas las defunciones en niños menores de cinco años. Se trata de una patología que responde a una infección, ya sea de virus, bacterias u hongos. De nuevo, las tos con flema verde es indicativa de la lucha inmunológica contra estos microorganismos.

Algunos de los patógenos que la causan son las bacterias Streptococcus pneumoniae, Haemophilus influenzae de tipo b, el hongo patógeno Pneumocystis jiroveci (que suele asociarse a la infección por VIH) y el virus sincitial respiratorio. La neumonía provoca un llenado de líquidos y pus en los alvéolos pulmonares del paciente, lo que hace dolorosa la respiración y limita la absorción de oxígeno.

Sinusitis

La tos con flema verdosa es típica de las sinusitis de origen bacteriano. Según estudios estadísticos realizados en Estados Unidos, dicha patología afecta alrededor de 31 millones de pacientes por año. Representa uno de los principales motivos de consulta en Atención Primaria.

En este caso, las bacterias patógenas se instalan en los senos paranasales, lo que produce nariz tapada, expulsión de flemas y dolor o presión en las zonas que rodean la nariz y los ojos.

Mujer con sinusitis
La sinusitis cursa con dolores de cabeza detrás de los ojos y alrededor de la nariz.


¿Cómo abordar la tos con flema verde?

La tos con flema verde es indicativa de una respuesta inmune ante una infección o una enfermedad hereditaria. Pueden existir algunos remedios naturales que alivien la irritación de la garganta, pero dependiendo de la severidad de la patología, los tratamientos médicos llegan a ser necesarios.

Sin embargo, las terapéuticas de las vías respiratorias no suelen ser esenciales, pues estas son autolimitadas, es decir, el sistema inmune del paciente hace frente a la invasión. El cuerpo queda libre de síntomas en una semana, aproximadamente.

En otros casos, puede ser necesaria la utilización de antibióticos, inhaladores para abrir las vías estrechadas de los pulmones e incluso intervenciones quirúrgicas. La decisión estará en el profesional que atienda el trastorno.

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