Científicos crean primer embrión humano-simio

En China, científicos de varios países crearon un embrión humano-simio que estuvo vivo por 20 días. ¿Es ético hacer algo así?
Científicos crean primer embrión humano-simio
Leonardo Biolatto

Escrito y verificado por el médico Leonardo Biolatto.

Última actualización: 29 junio, 2022

Pensar en la existencia de un embrión humano-simio parece sacado de ciencia ficción. Pero no lo es.

La ciencia ha dado un paso en este sentido al lograr la supervivencia por casi 20 días de un embrión formado con ovocitos humanos y células primates. Las cuestiones éticas se vuelven el tema principal de discusión al respecto de esta investigación.

¿Hasta qué punto es lícito crear un agrupamiento de células de este tipo? ¿Hay algún beneficio médico en ello? Lo analizamos.

La creación del embrión humano-simio en China

El español Juan Carlos Izpisua Belmonte fue el líder de este proyecto que se publicó como trabajo científico en la revista Cell en abril del 2021. Allí explicaron los científicos que lograron la creación de una quimera con células primates y la inclusión de ovocitos humanos.

Quimera es el término para designar las mezclas que se producen en la ingeniería genética entre dos especies que no logran esa combinación de forma “natural”, es decir, con la procreación. Si bien el embrión humano-simio es algo que llama la atención, ya existían previamente uniones de cerdo-humano y de oveja-humano.

Esta quimera se desarrolló en China porque otros países tienen limitaciones más estrictas para esta clase de experimentos. Además, según sus autores, el país oriental cuenta con laboratorios que disponen de tecnología más avanzada.

Laboratorio.
No todos los laboratorios admiten experimentos con mezclas de células animales y humanas.

¿Para qué es el experimento?

Gran parte de la discusión ética sobre el embrión humano-simio versa sobre la utilidad de este experimento. ¿Estas quimeras traerían avances a la ciencia médica?

Muchos especulan con la posibilidad de crear órganos humanos dentro de estos embriones para tener disponibilidad de los mismos a la hora de los trasplantes. La cuestión es peliaguda. ¿Sería legal hacerlo? ¿Hasta qué punto podemos cultivar órganos en otros seres que fabriquemos a medida en un laboratorio?

El científico español ha despejado algunas dudas con sus declaraciones:

No vamos a utilizar monos para crear órganos humanos dentro de los monos.

~ Juan Carlos Izpisua Belmonte ~

Según los objetivos planteados en la publicación científica, los autores están estudiando los primeros momentos de la formación de los embriones. Tenemos bastante conocimiento sobre las etapas posteriores del desarrollo de una gestación, pero no conocemos los mecanismos intrínsecos de los primeros 14-21 días.

La investigación con embriones humanos-simios permitiría el acercamiento a las células madres pluripotenciales en su hábitat “más natural”. Es decir, poder verlas en funcionamiento in vivo, mientras se simula su crecimiento normal.

Esto vuelve a generar dudas sobre el uso del experimento para los órganos de trasplante. Las células madres pluripotenciales son hoy un motivo frecuente de investigación con el fin de alcanzar la producción de tejidos que reemplacen a aquellos que están enfermos en los seres humanos.



El peligro ético y las distintas posturas al respecto

La misma revista que publicó el hallazgo de los científicos con la quimera, también acompañó la difusión de los resultados con análisis éticos. En uno de ellos, profesionales destacados recuerdan que las leyes de múltiples países no permiten crear quimeras como esta.

Instituciones de salud gubernamentales de Occidente rechazan la financiación para estos proyectos. O sea, no brindan fondos públicos para que la tecnología basada en quimeras se concrete.

También se cuestionan los orígenes de los ovocitos humanos. ¿De dónde se obtuvieron? ¿Qué derechos tienen las mujeres sobre estos ovocitos que luego se implantaron en un embrión primate dentro de un laboratorio?

Los límites son difusos. Incluso si se avanzara hacia la creación de órganos y tejidos para trasplante, se plantean cuestiones vinculadas a la alteración de la naturaleza.

¿Es lógico colocar órganos de un embrión humano-simio en un paciente que necesita un hígado, por ejemplo? ¿Cómo se sustentaría la producción de estos órganos, con qué fondos? ¿A quiénes estarían destinados?

También la cantidad de días de supervivencia de las quimeras ha despertado críticas. Según las leyes vigentes en varios Estados, no es ético conservar embriones de investigación por más de 14 días. Estos alcanzaron los 20 días.

Los autores han aclarado que no se planeó la implantación de las quimeras. Siempre fue la intención mantener los embriones in vitro, evitando su traspaso a un útero.

Embrión humano-simio.
Los embriones tienen un desarrollo inicial del que sabemos poco y que resulta difícil estudiar a nivel químico.

Aprende los significados de In vitro e in vivo


El futuro de las quimeras y el camino que abre el primer embrión humano-simio

Es innegable que el futuro parece avanzar hacia más experimentación con embriones humanos-animales. Ya se hizo y se seguirá haciendo, mientras las leyes de ciertos países lo avalen.

El conocimiento sobre estas primeras etapas de las células madre podría allanar el paso hacia la creación de órganos para trasplante. Lo ético se sigue debatiendo. Pero los debates no detendrán los experimentos.

A continuación haremos más experimentos y variaremos la cantidad de células y los períodos de tiempo para responder mejor a las preguntas que tenemos.

~ Juan Carlos Izpisua Belmonte ~

¿Cuál será la próxima noticia sobre las quimeras? ¿Se intentará que un embrión humano-simio se implante en un útero? El futuro trae consigo dilemas que están cerca de lo que hemos visto en las películas de ciencia ficción.

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  • Tan, Tao, et al. "Chimeric contribution of human extended pluripotent stem cells to monkey embryos ex vivo." Cell 184.8 (2021): 2020-2032.
  • Greely, Henry T., and Nita A. Farahany. "Advancing the ethical dialogue about monkey/human chimeric embryos." Cell 184.8 (2021): 1962-1963.