¿Qué es la colelitiasis o cálculos en la vesícula?

La colelitiasis se conoce como cálculos biliares o piedras en la vesícula. Puede no tener síntomas y detectarse por imágenes. En ocasiones requiere extirpar la vesícula.
¿Qué es la colelitiasis o cálculos en la vesícula?
Maricela Jiménez López

Revisado y aprobado por la médico Maricela Jiménez López el 07 mayo, 2021.

Escrito por Carolina Betancourth, 14 diciembre, 2017

Última actualización: 07 mayo, 2021

La colelitiasis son depósitos o “piedras” en la vesícula biliar que se forman a partir de fluidos digestivos endurecidos. Estos cálculos o piedras biliares pueden ser tan pequeños como granos de arena, o tan grandes que ocupan toda la vesícula. Por ende, no todos los pacientes experimentarán, con la misma intensidad, los diversos síntomas.

Los expertos explican que la vesícula es un órgano con forma de pera ubicado en el lado derecho del abdomen, debajo del hígado. La vesícula biliar recibe la bilis del hígado, la almacena, y luego la envía al intestino para ayudar a digerir las grasas.

De acuerdo con la literatura científica, “en sociedades occidentales entre 10 y 30 % de los habitantes padecen colelitiasis y cada año hay un millón de casos nuevos”. Esto quiere decir que se trata de un problema de salud relativamente frecuente.

¿Qué tipos de cálculos biliares existen?

La colelitiasis se divide en distintos tipos, en función del compuesto con que se forme el cálculo. De acuerdo con el Manual MSD, tenemos los siguientes:

  • Cálculos biliares de colesterol. Es el tipo de colelitiasis más frecuente y ocurre cuando la cantidad de colesterol eliminada por el hígado es superior a la capacidad de la bilis para disolverlo.
  • Cálculos biliares de bilirrubina. Este tipo de colelitiasis se produce cuando se produce bilirrubina en exceso.
  • Otro tipo de colelitiasis menos frecuente se forma por problemas de vaciado de la vesícula biliar.

Causas de la colelitiasis o cálculos biliares

Colelitiasis o cálculos biliares
Se trata de una condición muy común, en especial en mujeres

Las causas que favorecen la aparición de cálculos en la vesícula son muy diversas y, a menudo, se debe a la combinación de varios factores de riesgo. De hecho, es más frecuente en mujeres que en hombres. Cabe destacar que la incidencia es mayor en personas con sobrepeso.

Una persona es más propensa a desarrollar cálculos en las siguientes situaciones:

  • Tiene diabetes.
  • Es mayor de 40 años.
  • Sufre sobrepeso u obesidad.
  • Toma píldoras anticonceptivas.
  • Tiene antecedentes familiares de colelitiasis.
  • Tiene cirrosis hepática o infecciones de las vías biliares.
  • Pierde peso rápidamente por una dieta muy baja en calorías.
  • Recibe alimentación por vía intravenosa por tiempo prolongado.
  • Su vesícula tiene problemas para vaciar la bilis apropiadamente (más probable en el embarazo).
  • Sufre enfermedades que provocan la destrucción de los glóbulos rojos.

Síntomas de la colelitiasis

Un gran número de casos de colelitiasis no tienen síntomas. Los pacientes se enteran de la presencia de cálculos de forma casual en una radiografía rutinaria o al realizarse una cirugía abdominal.

No obstante, si el cálculo es muy grande, pueden aparecer síntomas que son clave para el diagnóstico. Entre ellos:

  • Fiebre moderada.
  • Náuseas y vómitos.
  • Dolor abdominal agudo.
  • Heces de color arcilloso.
  • Inflamación abdominal.
  • Coloración amarillenta de la piel.
  • Intolerancia a las comidas grasas.

Diagnóstico de cálculos biliares

Realizar ecografía para colelitiasis
El ecosonograma es uno de los métodos más usados por su costo y efectividad.

Tras evaluar los síntomas del paciente, el médico puede sugerir realizar pruebas como análisis de sangre. Estos exámenes, más que constatar la presencia o ausencia de cálculos, sirven para descartar  enfermedades que tienen síntomas similares.

Para confirmar un diagnóstico de colelitiasis se deben realizar exámenes de imágenes. Entre ellas:

  • Ecografía endoscópica.
  • Gammagrafía de la vesícula biliar.
  • Tomografía computarizada abdominal.
  • Colangiopancreatografía por resonancia magnética.
  • Ecografía abdominal.

Tratamiento de la colelitiasis

En la mayoría de los casos esta afección no requiere tratamiento. Si no hay síntomas, simplemente se recomienda estar alerta ante cualquier señal que pueda indicar una complicación. En ese caso, el médico indicará el tratamiento adecuado. Por otra parte, según los resultados de las pruebas por imágenes, el médico determinará si es necesaria una intervención.

Los medicamentos en forma de píldora se pueden administrar en caso de cálculos biliares de colesterol. Sin embargo, este tratamiento está reservado fundamentalmente para las personas que no se pueden someter a una cirugía.

¿Cuándo se considera recurrir a la extirpación de la vesícula biliar o colecistectomía?

El médico puede sugerir extirpar la vesícula biliar si los cálculos se repiten con frecuencia, o si causan una obstrucción. Es un procedimiento bastante sencillo. Una vez extirpada la vesícula, la bilis fluye de forma directa desde el hígado hasta el intestino delgado.

De hecho, la vesícula biliar no es un órgano esencial para vivir y su extirpación no afecta la capacidad de digerir los alimentos.

Como hemos podido ver, la colelitiasis es un problema de salud que puede afectar a cualquier persona en algún momento de su vida, cuando ciertos factores coinciden. La buena noticia es que, si se detecta a tiempo, se puede resolver en poco tiempo con buenos hábitos de vida. 

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  • Wang HH, Liu M, Li X, Portincasa P, Wang DQ (2017). «Impaired intestinal cholecystokinin secretion, a fascinating but overlooked link between celiac disease and cholesterol gallstone disease»Eur J Clin Invest (Revisión). PMID 28186337doi:10.1111/eci.12734.