¿Qué es el megacolon tóxico y por qué ocurre?

El megacolon tóxico es una complicación que puede llevar a la muerte. Es muy importante aprender a reconocer sus síntomas, pero, sobre todo, a adoptar las medidas adecuadas para prevenir su aparición.
¿Qué es el megacolon tóxico y por qué ocurre?
Leidy Mora Molina

Revisado y aprobado por la enfermera Leidy Mora Molina el 17 agosto, 2021.

Escrito por Edith Sánchez, 16 agosto, 2021

Última actualización: 17 agosto, 2021

El megacolon tóxico es una complicación de una infección o enfermedad grave del colon. Esta patología es poco común, pero potencialmente mortal. Progresa en pocos días y, por lo tanto, requiere de atención inmediata.

Cuando se habla de megacolon, se hace referencia a una dilatación anormal del colon. El megacolon tóxico es un indicador de la gravedad de esta afección. Lo usual es que esté asociado con una enfermedad inflamatoria intestinal, como la colitis ulcerosa o la enfermedad de Crohn.

Si hay megacolon tóxico, la dilatación favorece el paso de sustancias tóxicas a la sangre. Esto puede provocar infección en todo el organismo, shock y deshidratación, además de desgarros en el tracto digestivo y pérdida de sangre.

Síntomas principales

Colitis isquémica: síntomas, diagnóstico y tratamientos
El megacolon tóxico genera síntomas como la hinchazón o distensión abdominal, la fiebre y la presencia de diarrea, con o sin sangre en las heces.

El megacolon hace que se presente dificultad para eliminar las heces y los gases. Lo común es que haya lesiones en las terminaciones nerviosas y que estas lleven a que se pierdan los movimientos y las contracciones intestinales. Lo anterior da lugar a síntomas como la hinchazón y el dolor.

Si hay megacolon tóxico, los síntomas suelen presentarse de forma repentina e incluyen las siguientes manifestaciones:

Cuando estos síntomas están presentes, es importante ponerse en contacto con el médico. Todas las manifestaciones pueden agravarse en poco tiempo y la consecuencia final podría ser la muerte.

¿Qué causa el megacolon tóxico?

Las causas inmediatas usuales del megacolon tóxico son las enfermedades inflamatorias intestinales. Estas son patologías que provocan irritación e inflamación en una o varias zonas del tracto digestivo. Son dolorosas y tienen el potencial para causar daños permanentes en los intestinos.

El megacolon tóxico suele ser un agravamiento de una de esas enfermedades. Se presenta cuando el colon sufre una dilatación intensa, se ensancha y se distiende. Si esto ocurre, no es posible eliminar los gases y las heces del organismo. Si se acumulan en el colon, este puede romperse. La ruptura de colon puede llevar a la muerte.



En algunas ocasiones, el megacolon tóxico es causado por una infección. Esta, a su vez, suele ser provocada por microorganismos como el Clostridium difficile, la Salmonella, la Shigella, la Escherichia coli, el Citomegalovirus o la Entamoeba.

Factores de riesgo

En términos generales, quienes mayor riesgo tienen de desarrollar megacolon tóxico son las personas que padecen alguna de las siguientes enfermedades en el colon:

  • Colitis ulcerosa.
  • Enfermedad de Crohn.
  • Infecciones del colon.
  • Isquemia o flujo sanguíneo bajo al colon.
  • Cáncer de colon, aunque es muy poco frecuente que provoque megacolon.

Asimismo, el megacolon tóxico es más frecuente en quienes presentan las siguientes patologías o condiciones:

  • Diabetes.
  • Insuficiencia renal.
  • Enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC).
  • Inmunidad suprimida.
  • Trasplantes de órganos.

Por otro lado, algunos de los factores que pueden precipitar el megacolon tóxico son los siguientes:

  • Hipopotasemia o disminución anormal del potasio en el organismo.
  • Algunos medicamentos.
  • Enema de bario. Esta es una prueba diagnóstica que consiste en una radiografía de colon y recto.
  • Preparaciones intestinales para exámenes.
  • Colonoscopia.

¿Cómo se diagnostica?

Para diagnosticar el megacolon tóxico el médico tomará en cuenta los síntomas e indagará sobre los antecedentes de enfermedad inflamatoria intestinal. Luego, hará una exploración física en la que palpará el abdomen para verificar si hay dolor.

También auscultará la zona abdominal con el estetoscopio para escuchar los ruidos intestinales. Lo más probable es que ordene algunos exámenes para corroborar el diagnóstico, como los siguientes:

  • Radiografía abdominal.
  • Tomografía computarizada del abdomen.
  • Análisis de sangre.

Tratamientos disponibles contra el megacolon tóxico

Por lo general, el primer abordaje del megacolon tóxico es la medicación.

El tratamiento para el megacolon tóxico depende de la gravedad del estado, la edad, los síntomas, el estado general de salud y la causa de la afección. Lo usual es que en principio se prescriban medicamentos para tratar la enfermedad subyacente.

Una vez hecho esto, el médico puede ordenar medidas como las siguientes:

  • Medicamentos. Suelen recetarse antiinflamatorios y antibióticos, pero también es posible que se acuda a fármacos adicionales.
  • Reposo y descompresión intestinal. Son tratamientos para ayudarle al cuerpo a eliminar los gases y las sustancias que llenan el colon.
  • Líquidos intravenosos. El objetivo es nutrir, evitar la deshidratación y al mismo tiempo darle reposo al intestino.

Mientras se lleva a cabo el tratamiento, es posible que se le solicite al paciente la suspensión de algunos medicamentos. En general, los opioides, los anticolinérgicos, los antidepresivos y los antidiarreicos no son recomendables en estas condiciones.

Todos los anteriores son tratamientos no invasivos a los que se acude en primera instancia. Si estos no dan resultado en un lapso de dos a tres días, lo más probable es que se requiera de una cirugía para extirpar el colon de forma parcial o total. El procedimiento se llama colectomía.



Posibles complicaciones

Si una persona tiene megacolon tóxico y recibe atención de inmediato, el pronóstico es muy favorable. De lo contrario, es posible que se presenten una o varias de las siguientes complicaciones:

  • Perforación o ruptura del colon.
  • Peritonitis.
  • Absceso.
  • Síndrome compartimental abdominal.
  • Septicemia.
  • Shock.
  • Coma.

Si se presenta perforación del colon, el riesgo de muerte aumenta entre tres y cinco veces. Las cifras en pacientes mayores de 65 años son aún más elevadas. Sin embargo, si se realiza una cirugía de urgencia las probabilidades de sobrevivir aumentan de modo significativo.

¿Sospechas que padeces megacolon tóxico?

Como ya se ha expuesto, el megacolon tóxico suele ser una complicación de una enfermedad inflamatoria intestinal. Por lo tanto, si una persona padece ese tipo de patología, lo mejor es que siga las indicaciones médicas de forma rigurosa para mantener todo bajo control.

La mejor manera de evitar problemas es previniendo su aparición. Cuando una persona presenta los síntomas del megacolon tóxico, debe ir a un centro médico tan pronto como sea posible. Esto puede representar la diferencia entre la vida y la muerte.

Te podría interesar...
Enfermedades comunes del colon: ¿Cómo prevenirlas?
Mejor con Salud
Leerlo en Mejor con Salud
Enfermedades comunes del colon: ¿Cómo prevenirlas?

Este artículo contiene información sobre las enfermedades comunes del colon.Sus características,síntomas,y tratamiento. Instando a la consulta médi...



  • Meyer, A., & Treton, X. (2018). Colitis ulcerosa. EMC-Tratado de Medicina, 22(1), 1-8.
  • Vidal-Petiot, E., Ayari, H., & Flamant, M. (2017). Hipopotasemia. EMC-Tratado de Medicina, 21(2), 1-7.
  • Badillo, L. E. B., Cruz, D. A. P., & Quinto, A. G. (2021). Megacolon tóxico. Acta Médica Grupo Ángeles, 19(1), 144-145.
  • MedlinePlus. Megacolon tóxico. https://medlineplus.gov/spanish/ency/article/000248.htm