¿Qué son las castañas de agua y cómo se pueden incluir en la dieta?

Las castañas de agua son deliciosas, saludables y amigables con quienes llevan dietas sin gluten. Te contamos cómo aprovechar sus nutrientes.
¿Qué son las castañas de agua y cómo se pueden incluir en la dieta?
Maria Patricia Pinero Corredor

Escrito y verificado por la nutricionista Maria Patricia Pinero Corredor el 01 marzo, 2021.

Última actualización: 01 marzo, 2021

Trapa es el género botánico que representa a las castañas de agua, dos especies de plantas flotantes cuyo tallo sumergido crece hasta unos 5 metros de profundidad. La T. natans y T. bicornis son originarias de India, Asia y China. Se cultivan en estanques, arrozales, lagos y pantanos pocos profundos.

Sus frutos están protegidos por los sépalos de la flor, que forman espinas robustas y duras, semejantes a una cabeza de toro. Almacenan en su interior una semilla con alto contenido de almidón.

El Real Jardín Botánico de Madrid las describe dulces y harinosas, empleadas como materia prima en Asia oriental para elaborar galletas, fórmulas infantiles, harinas y ser un sustituto ideal en las dietas libres de gluten.

¿Te interesa saber más sobre este curioso fruto? Acompáñanos para descubrir todo sobre las castañas de agua.

Origen e historia de las castañas de agua

El nombre deriva del latín trappa, que significa ‘trampa espinosa’, por las espinas de sus frutos que asemejan una antigua máquina de guerra. En el siglo II a.C., durante la dinastía Zhou de la China, ya aparecían las castañas de agua en ceremonias religiosas.

En 1694 formaba parte de un herbario de la medicina china y en 1880 se expandieron como plantas ornamentales en Europa. Más tarde, se usó como parte de la dieta hasta inicios del siglo XX. Sin embargo, está casi extinguida, en especial en España.

En Estados Unidos llegó en 1874 y en algunas de sus regiones la consideran una hierba nociva, al igual que en Australia y Nueva Gales del Sur.

Valores nutricionales

El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, estableció los valores de  macronutrientes de la castaña de agua en gramos por cada 100 gramos de fruto. Por su parte, y el Departamento de Farmacia de la India publicó las vitaminas y minerales en miligramos:

  • Humedad: 74 %.
  • Proteína: 1,43 %.
  • Almidón: 15,71 %.
  • Fibra: 5,7 %.
  • Grasas: 0,1 %.
  • Azúcares totales: 2,86 %.
  • Energía: 64 calorías.
  • Betacarotenos: 60 microgramos %.
  • Potasio: 5,22 miligramos.
  • Fósforo: 6,77 miligramos %.
  • Hierro: 200 miligramos por kilo.
  • Zinc: 600 miligramos por kilo.
  • Manganeso: 430 miligramos por kilo.

Los frutos de la castaña de agua no contienen grasa ni colesterol y las proteínas se encuentran en baja proporción. El nutriente que más resalta es el almidón, usado para elaborar harinas derivadas y como espesante.

Una revisión sobre la fibra enfatiza el beneficio que tiene para disminuir el riesgo de enfermedades crónicas, como las cardiovasculares, la diabetes y la obesidad. Las castañas de agua también son buena fuente de zinc, manganeso, hierro y potasio.

Según la Fundación Española de la Nutrición estos micronutrientes tienen beneficios sobre el metabolismo y el sistema inmune, como coadyuvantes de las enzimas. También participan en la contracción muscular.

La vitamina A se encuentra en forma de betacarotenos, que de acuerdo a lo publicado, son esenciales para la visión nocturna, el crecimiento, el desarrollo y la función inmune.

Castañas de agua sin gluten.
Al no poseer gluten, las harinas derivadas de este producto son aptas para celíacos.

Beneficios de las castañas de agua para la salud

Las castañas de agua aportan múltiples beneficios para la salud. Estos son algunos de ellos que sistematizamos en este apartado.

Antioxidantes

La revista Molecules publicó que las castañas de agua contienen un grupo de polifenoles, como el ácido ferúlico, el galato de galocatequina, el galato de epicatequina y el galato de catequina, que actúan como potentes antioxidantes.

En ensayos de laboratorio in vitro, difundidos por la revista Journal of Food Science, se mostró que los antioxidantes de la pulpa y la cáscara fueron capaces de neutralizar los radicales libres.

La doctora Patricia Herrera comenta que los radicales libres activan el estrés oxidativo y aumentan el riesgo de enfermedades degenerativas, como la ateroesclerosis, la diabetes tipo 2, y algunos tipos de cáncer.

Ideales para dietas bajas en calorías

Las castañas de agua no contienen grasa y esto reduce de manera considerable el aporte de calorías. Una porción de 70 gramos apenas aporta 45 calorías.

Además, Rolls y otros autores concluyeron que los alimentos con altos niveles de agua son más efectivos para reducir la ingesta energética. Estas castañas tienen más de 70 % de humedad, lo que produce gran volumen y saciedad.

Ayudan a controlar la presión arterial

Estos frutos contienen una buena proporción de potasio, un mineral que participa en el control de líquidos dentro de la célula y en la funcionalidad muscular.

Una revisión en Advances in Nutrition enfatiza sobre la relación del potasio con la reducción de la presión arterial y la disminución del riesgo de enfermedades cardiovasculares. Por ello se recomienda ingerir alimentos ricos en el mineral.

Podrían ser adyuvantes para el cáncer

Algunos estudios de laboratorio lograron suprimir el crecimiento tumoral y provocaron la muerte de células cancerígenas. Esto responde al ácido ferúlico.

Este es el antioxidante de mayor concentración en las castañas de agua. Otros resultados similares se observaron en ensayos in vitro sobre cáncer de piel, de pulmón, de células óseas y tiroides.

Una revisión sobre este tema relaciona el crecimiento y propagación de las células cancerosas con los radicales libres. Así que, cuando los antioxidantes los neutralizan, comprometen el crecimiento del cáncer.

Sin embargo, hasta ahora se tienen resultados de laboratorio in vitro. Así que se necesitan estudios sobre pacientes reales con cáncer para dar recomendaciones certeras sobre estos antioxidantes. De ninguna manera podemos hablar de un tratamiento de primera línea oncológico.

Castañas de agua abiertas.
Su bajo contenido en calorías las vuelven aptas para dietas restrictivas en energía con el objetivo de perder peso.

¿Cómo se pueden preparar las castañas de agua?

Las castañas de agua se pueden degustar de muchas maneras. Desde crudas, como aperitivo, hasta fritas, a la parrilla, confitadas, encurtidas o solo hervidas. De cualquier manera, es todo un manjar. Las puedes comprar frescas o enlatadas en los mercados asiáticos.

Si la prefieres fresca debes lavarla y pelarla antes de disfrutar de lo crujiente de la semilla. Según algunos autores se debe a los antioxidantes. Hervidas o fritas mantienen una textura crujiente similar a la manzana. Cortadas en cubos, fileteadas o ralladas pueden formar parte de tortillas, ensaladas, chop suey y curris.

Como alternativa práctica, las castañas de agua también se preparan como harina sola o mezclada con harina de maíz, de trigo o de papa. Se elaboran panes, pasteles libres de gluten, galletas, hojaldres crocantes, entre otros. Las puedes conservar en la nevera o el congelador.

Sing y David nos muestran una deliciosa receta de pudin de castaña de agua. Para 1 litro de leche entera, previo hervor y reposo, se adicionan 200 gramos de harina de castaña de agua, 300 gramos de miel y 20 gramos de cacao en polvo. Se cocina durante 6 minutos hasta alcanzar la consistencia. Debe servirse frío.

¿Qué recordar sobre las castañas de agua?

Las castañas de agua son frutos acuáticos ricos en almidón, fibra, vitamina A y minerales. Sus antioxidantes pueden prevenir ciertas enfermedades relacionadas con el estrés celular oxidativo provocado por los radicales libres. Aunque se requieren más estudios sobre su efecto en seres humanos.

Además, en la cocina son convenientes para dietas bajas en calorías y sin gluten. Sus beneficios nutritivos y para la salud se pueden saborear al incorporarlas frescas, enlatadas o en harinas.

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