8 especias infaltables en la comida india

Cúrcuma, canela, amchoor, jengibre o chile rojo: las especias son uno de los ingredientes insignia e imprescindibles en la cocina india. ¡Enamórate del sabor, aroma y color que aportan a todo tipo de recetas!
8 especias infaltables en la comida india
Anna Vilarrasa

Escrito y verificado por la nutricionista Anna Vilarrasa el 20 octubre, 2021.

Última actualización: 20 octubre, 2021

Las especias en la comida india son muy habituales. Casi no existen platos en los que estas no tengan su lugar. Y en general, no se trata de una, sino de varias a la vez. El resultado son platos realmente sabrosos a la par que aromáticos.

Para probarlas y descubrir alguna de las más habituales no es necesario hacer ningún viaje. Si tienes curiosidad y ganas de conocerlas e introducirlas en tu dieta, se pueden incorporar de forma sencilla y cotidiana.

La importancia de las especias en la India

Las hierbas y especias son ingredientes que se usan para dar sabor y aroma a alimentos y bebidas. Se consumen en muy pequeña cantidad y casi no tienen valor nutritivo. Sin embargo, gracias a sus componentes son valoradas y estudiadas por sus posibles efectos positivos en la salud.

Desde los tiempos más antiguos, las especias figuran entre los ingredientes más costosos. Hoy en día se conocen y se usan también en gran medida, pues permiten acercar y probar platos de gastronomías lejanas sin salir de casa.

En la India su presencia ha sido siempre muy importante. Quizás influenciada por los beneficios y propiedades que les otorga la medicina ayurvédica. Son una parte integral de la cocina india y forman parte de todas las recetas y platos que se conocen allí.

Las formas de usarlas son múltiples y variadas. Algunas veces son enteras (como la rama de canela, las hojas de laurel o las semillas de cardamomo), molidas o machacadas. Casi siempre se usan en conjunto e incluso existen algunas mezclas ya preparadas, como el garam masala, el tikka masala o el vindalo masala.

Las 8 especias más habituales en la comida india

En la India están catalogadas 52 especias diferentes, aunque se tiene noticia de 109 de ellas en la lista ISO de especias y hierbas culinarias. Por este motivo, esta pequeña lista es solo una introducción de las más habituales o imprescindibles en todo el país.

1. Cilantro

Si hay que elegir una de las especias de la comida india, esta es el cilantro. De esta planta se usan tanto las hojas como las semillas, que son las más comunes en la cocina hindú. Se añaden enteras, machacadas, molidas o tostadas y se emplean para espesar salsas y guisos.

La planta pertenece a la misma familia que el apio y sus semillas son pequeñas, redondas y de color marrón claro. Aportan un sabor que recuerda al de los cítricos. También se usan en infusiones, pues son digestivas y ayudan a eliminar los gases y la hinchazón abdominal.

Cilantro en la comida india.
El cilantro tiene propiedades digestivas, por lo que reduce la producción de gases intestinales.

2. Semillas de comino

En muchos países se suele usar comino en polvo para condimentar algunos platos, pero en la India son las semillas de esta planta las que están en la base de casi todas las recetas.

Son muy parecidas al anís o al hinojo, pero el color marrón y el aroma ahumado es lo que las diferencia de las anteriores. Es muy recomendable usar el comino recién molido o tostado en una sartén con un poco de aceite o de ghee. De lo contrario, se quema con facilidad y confiere un sabor muy amargo.



3. Cúrcuma

La parte que se usa como especia de la Curcuma longa es el rizoma o tallo subterráneo. Esta es una planta originaria de la India, donde se usaba como pigmento para teñir la piel, la ropa y los alimentos.

Se encuentra entre las más utilizadas en este país para aromatizar curris, masas fritas, carne de ave o pescado. Su consistencia es terrosa y aporta un sabor picante, dulce y cálido. También se emplea para preparar bebidas, ya sea sola o acompañada de jengibre o canela.

4. Polvo de chile rojo

Existen unas cuantas variedades de chiles en la India y esta especia concreta está elaborada con las semillas de los chiles rojos. Tiene un sabor bastante potente, por lo que se añade a las recetas en cantidades muy pequeñas. Sin embargo, forma parte de casi todos los platos del recetario hindú, tanto de carne como de arroces, garbanzos o ensaladas.

Aunque la planta es originaria de América Central, los portugueses la introdujeron en la India y hoy en día este es el mayor productor mundial. Además, el país también cuenta con algunas de las variedades de chile rojo más picantes.

5. Canela

La parte que se usa como especia es la corteza interior de los árboles del genero Cinnamomum. Su cultivo en la India se concentra en los estados de Tamil Nadu y Kherala, pero su uso está extendido de forma amplia.

Tiene mucha presencia en los postres y dulces, pero también se utiliza para condimentar platos de cordero, de arroz basmati y muchos tipos de guisos. Aporta un sutil y delicado aroma a madera y un contraste especial de dulzor en las recetas saladas.

6. Amchoor o polvo de mango verde

Esta es una de las menos conocidas entre las especias de la comida india, pues se emplea de forma casi exclusiva en este país. Se obtiene de los frutos del mango que se recolectan sin madurar, se dejan secar y se muelen.

El resultado es un polvo de color marrón claro, aromático y de sabor muy intenso. Por este motivo, se usa en muy poca cantidad y se añade casi siempre al final del cocinado. Es habitual en las sopas, las salsas y los adobos.

7. Cardamomo

El cardamomo se trata de un auténtico oro verde, pues es la tercera especia más cara del mundo por detrás del azafrán y la vainilla. La planta pertenece a la misma familia que el jengibre y es oriunda del sudoeste de la India. Es habitual para realzar el sabor de bebidas, infusiones y pudines como el kheer o el gajar halwa. 

El cardamomo verde es la variedad más común. A diferencia del negro, aporta un sabor tenue y dulce que recuerda al eucalipto.

Se puede mezclar entero en las combinaciones como el garam masala, pero en la elaboración de postres es recomendable abrir la vaina y triturar un poco las semillas que se encuentran en el interior.

8. Raíz de jengibre

Originario del sur de Asia, se trata de uno de los componentes clave en la cocina de muchos países asiáticos. La raíz de jengibre se puede usar tanto fresca como seca y aporta frescor y picante ligero a una infinidad de curris, pescados y verduras.

Quizás es una de las más apreciadas a día de hoy por sus propiedades beneficiosas. Como indica esta revisión de estudios publicada en Nutrients, su uso es eficaz como antiinflamatorio y digestivo. Además, ayuda a aliviar náuseas y vómitos.

Receta de mejillones con leche de coco

Esta es una forma muy sencilla y diferente de cocinar unos deliciosos mejillones. Los ingredientes necesarios para 4 raciones son los siguientes:

  • Sal.
  • 1 cebolla.
  • 1 chile rojo.
  • Un poco de jengibre.
  • 1 kilogramo de mejillones.
  • 1 cucharada de pasta de ajo.
  • Cilantro fresco para decorar.
  • 400 mililitros de leche de coco.
  • Cúrcuma en polvo: 1 cucharada.
  • 1 cucharadita de comino molido.
  • 3 cucharadas soperas de aceite de oliva.
  • 1 cucharadita de semillas de cilantro o de cilantro molido.

Antes de empezar a cocinar, lavar y dejar a punto los mejillones. Después pelar y picar la cebolla bien fina y hacer lo mismo con el chile. Rallar un poco de jengibre y preparar el resto de especias.

A continuación, calentar el aceite de oliva en una sartén de base gruesa y sofreír la cebolla durante 2 minutos. Añadir la pasta de ajo y el jengibre y remover 2 minutos más. Después agregar el cilantro, la cúrcuma, el comino y la sal. Mezclar durante otros 2 minutos.

Ahora verter la leche de coco y llevar a ebullición. Incorporar los mejillones poco a poco, tapar y dejar cocer unos minutos hasta que se abran. Apagar el fuego y ya están listos para servir, decorados con un poco de cilantro fresco picado.

Leche de coco combinada con especias.
Usar la leche de coco con los mejillones y las especias indias puede ser una combinación interesante que nunca hayas probado antes.


Pollo biryani

Un plato muy completo que se prepara en capas de arroz y pollo, condimentado con una cremosa salsa de yogur y especias. Para preparar 4 raciones se necesita lo siguiente:

  • 2 cebollas.
  • 600 gramos de pollo.
  • 3 o 4 hojas de laurel.
  • 1 barrita de canela.
  • 4 o 5 clavos de olor.
  • Ghee o aceite de oliva.
  • 1 cucharada y media de sal.
  • 3 cucharadas de yogur entero.
  • Chile rojo en polvo: 1 cucharadita.
  • 1 cucharada de cúrcuma en polvo.
  • 3 o 4 granos de cardamomo verde.
  • 2 tazas de arroz basmati y 3 tazas de agua.
  • Un puñado de pasas y un puñado de anacardos crudos.
  • 1 cucharada de ajo y 1 cucharada de jengibre picados finos.
  • 1/4 de taza de menta fresca picada y 1/4 de taza de cilantro.

Paso a paso en la elaboración

En una cazuela agregar 1 cucharada de ghee o aceite y sofreír la cebolla durante 15 minutos a fuego medio. Cuando está dorada, reservar. En la misma cazuela agregar otra cucharada de ghee y saltear las pasas y los anacardos.

En un cuenco grande mezclar todos los ingredientes de la marinada: yogur, ajo, jengibre, chile, cúrcuma, menta, cilantro y sal. Añadir también 3/4 partas de la cebolla caramelizada. Mezclar bien y agregar el pollo una vez limpio. Tapar y dejar reposar como mínimo una hora o hasta toda la noche.

Para elaborar el arroz, remojar en agua fría unos 20 o 30 minutos. Después escurrir, enjuagar 2 o 3 veces y apartar. En una olla grande verter el clavo, el laurel, el cardamomo y la canela junto con el arroz y 1 cucharada de ghee. Añadir las 3 tazas de agua y un poco de sal para sazonar. Tapar y dejar cocer entre 10 y 12 minutos.

Para terminar, cocer el pollo en una cazuela tapada con 2 cucharadas de ghee o aceite de oliva. Pasados 8 minutos agregar el arroz en una sola capa encima del pollo. Cubrir el arroz con el cuarto de cebolla que ha quedado, los anacardos y las pasas. Dejar otros 8 minutos más y el plato ya está a punto para servir.

Últimas indicaciones para usar las especias típicas de la comida india

El uso de todas estas especias infaltables en la comida india puede resultar abrumador al principio, sobre todo para las personas que se inician en el hábito de cocinar. Por esto es recomendable ir poco a poco y probar recetas sencillas.

En principio, no existe ninguna regla preestablecida sobre el orden en que deben ser agregadas las especias en las recetas hindúes. Pero algunas pautas pueden ser de ayuda para sacarles el máximo provecho:

  • Las especias enteras (ramas, semillas o el clavo de olor) es mejor añadirlas al principio de las recetas, junto con un poco de aceite o ghee. Una vez calientes, estas liberarán todos sus aromas.
  • Las especias molidas o en polvo se suelen agregar en la mitad o al final de la elaboración. Así, la mayoría de ellas se usan para realzar el sabor del plato.
  • Las hierbas y hojas frescas se añaden al final como guarnición y para aportar un toque de frescor.

La mejor forma de conservar las especias en casa es mantenerlas en sitios oscuros, lejos de las fuentes de calor y protegidas de la humedad. Además, si no se usan muy a menudo, no es necesario comprar todas y cada una de ellas.

Para poder disfrutar del potencial de las especias indias en la cocina, el mejor consejo es intentar seguir las recetas al pie de la letra y el resultado final seguro que es un éxito total. Por esto te animamos a probarlas y dejarte embriagar por el poder de la gastronomía hindú.

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