Beneficios y contraindicaciones de la ashwagandha

Daniela Echeverri Castro·
23 Enero, 2021
Este artículo ha sido verificado y aprobado por el médico Leonardo Biolatto al
22 Enero, 2021
En la medicina ayurveda, la ashwagandha se considera un remedio natural para incrementar los niveles de energía, reducir el estrés y prevenir algunas enfermedades. ¿Qué dice la ciencia al respecto?

La ashwagandha (Withania somnifera L.) también se conoce con el nombre de «oroval» y de «bufera somnífera» (en catalán). Es una hierba muy popular en la medicina ayurveda de la India, valorada por sus propiedades adaptógenas y revitalizantes.

De acuerdo con un estudio publicado en la revista médica Cureus, los extractos de la planta tienen efectos positivos en el alivio del estrés y la ansiedad. Además, también se le atribuyen otros beneficios para la salud. A continuación te contamos más al respecto.

Propiedades de la ashwagandha

La ashwagandha pertenece a la familia de las solanáceas, de la que también forman parte los tomates, el tabaco y la patata. Es una planta que crece entre 60 y 120 centímetros de alto, con tallos semileñosos, hojas oblongo-ovaladas y flores acampanadas de color amarillo verdoso.

Se destaca por su contenido en compuestos químicos biológicamente activos, entre los que se encuentran los alcaloides, las lactonas esteroides y las soponinas. Asimismo, se le atribuyen propiedades antiinflamatorias, sedantes, antioxidantes, antidiabéticas y revitalizantes.

Otras sustancias contenidas en la planta son las siguientes:

  • Trietilenglicol: en estudios clínicos con ratones esta sustancia ha mostrado efectos interesantes contra el insomnio.
  • Flavonoides: conocidos por su capacidad para inhibir los efectos del estrés oxidativo.
  • Sales minerales: como el hierro y el potasio.

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Beneficios de la ashwagandha para la salud

Los cultivos de ashwagandha suelen encontrarse en la India y en Pakistán, sin embargo, tanto los suplementos como las hojas de la planta se distribuyen hoy en día en muchos otros países. ¿Cuáles son sus beneficios para la salud?

Ayuda a reducir los estados de estrés y ansiedad

Glándulas suprarrenales que producen cortisol.
Esta planta medicinal reduciría los niveles de cortisol, hormona producida en la glándula suprarrenal y vinculada a los niveles de estrés.

La ashwagandha ha sido catalogada como un remedio adaptógeno, es decir, que tiene la capacidad de incrementar la resistencia del cuerpo ante situaciones de estrés físico y mental. Una investigación publicada en Indian Journal of Psychological Medicine determinó que los suplementos de esta planta ayudan a reducir los niveles de cortisol.

Por lo anterior, los investigadores consideran que es un buen complemento contra los episodios de estrés y ansiedad. En particular, se le atribuye un efecto relajante, ya que regula la señalización química del sistema nervioso que provoca la sensación de tensión.

Disminuye la sintomatología de la depresión

La depresión es un problema de salud mental que requiere la intervención de profesionales. Por eso, los suplementos herbales no deben considerarse un tratamiento de primera elección para controlar sus síntomas. Aún así, plantas como la ashwagandha han mostrado potencial para mejorar el estado de ánimo ante esta condición.

En un estudio controlado que se divulgó en Indian Journal of Psychological Medicine, 64 adultos recibieron 600 miligramos de un extracto con ashwagandha de alta concentración cada día. Pasados 60 días, un 79 % informó reducción de los síntomas de la depresión severa. Pese a esto, son necesarias más evidencias.

Contribuye a regular los niveles de glucosa

No es un remedio para combatir la diabetes, sin embargo, algunas investigaciones han determinado que esta planta tiene la capacidad de regular los niveles de glucosa en sangre. Un estudio de probeta revelado por la revista Phytochemistry observó que la ashwagandha aumentó la secreción de insulina y mejoró la sensibilidad a esta hormona en las células musculares.

Por otro lado, un ensayo clínico compartido en Indian Journal of Experimental Biology determinó que los extractos de esta hierba medicinal favorecen la regulación de los niveles de azúcar tanto en personas sanas como en personas con diabetes.

Favorece el aumento de masa muscular

Los amantes del deporte y la vida fitness pueden encontrar en esta planta un complemento natural para incrementar la masa muscular. De hecho, como lo expone un ensayo controlado aleatorio en Journal of the International Society of Sports Nutrition, la ashwagandha mejora la composición corporal e incrementa la fuerza del músculo.

Incluso, parece que ayuda a reducir el porcentaje de grasa corporal. Por supuesto, para que así suceda, la misma debe incluirse en el marco de una dieta saludable y buenos hábitos, como el ejercicio físico.

Ayuda a combatir la inflamación

Un gran número de enfermedades se atribuyen a un descontrol en los marcadores de la inflamación. Sobre esto, estudios en animales sugieren que la ashwagandha tiene propiedades antiinflamatorias que ayudan a mantener el organismo saludable.

En estudios en humanos, los componentes de la planta incrementaron la actividad de las células inmunitarias que combaten infecciones y que también son claves para regular los procesos inflamatorios. Incluso, se ha observado que disminuye la proteína C reactiva (PCR), marcador asociado con un mayor riesgo de afecciones cardíacas.

Disminuye el colesterol y los triglicéridos

De acuerdo con datos anecdóticos, la Withania somnifera L puede ser un complemento para reducir el riesgo de enfermedades cardiovasculares. ¿La razón? Sus componentes favorecen el control de los niveles de colesterol y triglicéridos en la sangre.

Una investigación en ratas determinó que la hierba ayudó a reducir el colesterol total y los triglicéridos en un 53 % y casi un 45 %, respectivamente. Asimismo, se ha observado una disminución en los niveles de colesterol malo o LDL. Como en los casos anteriores, son necesarias más evidencias.

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Contribuye a mejorar la función cerebral

La actividad antioxidante que tiene la ashwagandha contribuye a proteger las células nerviosas frente a los efectos negativos de los radicales libres. En una investigación publicada en Neurochemical Research, las ratas con epilepsia que fueron tratadas con esta planta mostraron una disminución del deterioro de la memoria espacial.

Entre tanto, en un estudio de Pharmacognosy Research, un grupo de hombres sanos tomó a diario 500 miligramos de extracto estandarizado de ashwagandha. Al final, informaron mejoras importantes en su rendimiento y tiempo de reacción en comparación con los que recibieron placebo.

Otros posibles beneficios de la ashwagandha

  • Por su contenido de withanólidos y de trietilenglicol se sugiere que la planta contribuye a reducir los trastornos del sueño. En particular, disminuye la recurrencia del insomnio.
  • En la medicina ayurveda, la ashwagandha se utiliza para disminuir los estados de fatiga nerviosa, debilidad y anemia por falta de hierro. Al parecer, sus extractos coadyuvan en el aumento de los niveles de hemoglobina y eritrocitos.
  • Debido a sus propiedades antiinflamatorias se emplea como complemento contra afecciones reumáticas.
  • En la India, sus suplementos se utilizan para mejorar la respuesta sexual y la fertilidad.

Contraindicaciones de la ashwagandha

Todos los remedios herbales derivados de la ashwagandha deben emplearse con cuidado. Como pasa con otras plantas, hay riesgos de efectos secundarios y posibles interacciones. En este caso, su contenido de alcaloides hace que sea incompatible con algunos pacientes y sus tratamientos médicos.

En general, está contraindicada en los siguientes casos:

  • Embarazo y lactancia.
  • Niños menores de 12 años.
  • Hipertiroidismo.
  • Hemocromatosis.
  • Sensibilidad gástrica.
  • Tratamientos con antidepresivos como el zolpiden, el clonazepan, la sertralina y otros.
  • Uso de somníferos.
  • Medicamentos para la hipertensión o para el colesterol alto: aquí prima la consulta médica antes de consumirla.
Planta de ashwagandha.
Las interacciones de la planta con medicamentos variados no está clara, por lo que se recomienda la consulta médica en personas que consuman pastillas prescritas.

Dosis y presentaciones de la ashwagandha

Hasta la fecha no hay datos de una dosis exacta de ashwagandha. Pese a esto, los extractos de la raíz varían entre 300 y 500 miligramos diarios. En té se suelen emplear entre 3 y 5 gramos al día. La planta se puede encontrar en cualquier tienda herbolaria en las siguientes presentaciones:

  • Raíz seca, troceada o en polvo, para su uso en decocción.
  • Hojas secas o en polvo para infusión.
  • Bayas secas o deshidratadas (sin las semillas).
  • Extractos líquidos.
  • Extracto de raíz pulverizada.

¿Qué se debe recordar sobre esta planta?

La ashwagandha es popular en la medicina ayurveda debido a su acción antioxidante y revitalizante. En la medicina popular se reconoce como un complemento para disminuir el estrés, la ansiedad y otros trastornos del estado de ánimo. Además, también se recomienda para cuidar la salud cardiovascular y mejorar el estado físico.

En cualquier caso, no se debe consumir de forma excesiva y es necesario tomar algunas precauciones. Hay que tener presente que hay ciertos casos contraindicados, en los que puede resultar perjudicial.

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